Corais: características, habitat, reprodução, alimentação

Os corais são um grupo de pequenos organismos pertencentes evoluíram para o filo Cnidária. Embora aparentemente semelhantes a rochas simples, os corais estão localizados no reino animal devido às suas características anatômicas e funcionais.

O grupo coral é constituído por organismos bastante simples e primitivos que, em geral, são constituídos por um pólipo, que pode ser encontrado sozinho no substrato ou agrupado com outros, formando colônias. A configuração mais comum é a última.

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Os corais são um grupo muito variado. Fonte: Copyright (c) 2004 Richard Ling [CC BY-SA 3.0 (http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/)]

A classe Anthozoa à qual os corais pertencem é dividida em duas subclasses: Octocorallia e Hexacorallia. A diferença básica entre os dois é o número de tentáculos que cada um possui.

Da mesma forma, os corais são uma parte importante dos ecossistemas marinhos em que se desenvolvem, pois contribuem significativamente para manter seu equilíbrio. Eles também podem estabelecer associações simbióticas com outros seres vivos, como os estabelecidos com as algas zooxanthellae.

Taxonomia

– Domínio: Eukarya.

– Reino: Animalia.

– Borda: Cnidaria.

– Classe: Anthozoa.

– Subclasse: Octocorallia.

– Subclasse: Hexacorallia.

Caracteristicas

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Recife de coral de Moalboal. Wikimedia Commons

Eles são eucariotos multicelulares

Os indivíduos do grupo coral são constituídos por células eucarióticas, ou seja, seu material genético está localizado dentro de uma estrutura celular chamada núcleo celular.

Da mesma forma, as células que compõem os corais não são de um tipo único, mas são especializadas em diferentes funções. Por esse motivo, afirma-se que os corais são organismos multicelulares.

Eles são diblásticos

Durante o desenvolvimento embrionário dos corais, apenas duas camadas embrionárias aparecem: ectoderma e endoderme. Essas camadas são de vital importância, pois a partir delas se desenvolvem os diferentes tecidos e órgãos que compõem o animal adulto.

Eles são sésseis

Os corais, em geral, têm um estilo de vida séssil. Isso significa que eles permanecem fixos no substrato. No entanto, eles podem se mover muito lentamente esfregando sua parte basal. Esse movimento é extremamente lento, portanto, em tempo real, não é apreciável.

Eles são heterotróficos.

Corais são organismos que não têm a capacidade de sintetizar seus próprios nutrientes. Por isso, eles devem se alimentar de outros seres vivos, como peixes pequenos, ou das substâncias produzidas por eles, como é o caso dos corais associados às zooxantelas e se alimentar dos produtos da digestão das algas.

Alguns são solitários, outros formam colônias

Algumas espécies de corais tendem a se agrupar formando colônias, formadas por inúmeros pólipos. Pelo contrário, existem corais encontrados individualmente no substrato.

Meia vida

A meia-vida dos corais é bastante diversa. Existem corais que vivem apenas três meses, enquanto outros podem viver até 30 anos. Da mesma forma, o papel de um coral no ecossistema tem uma grande influência no seu tempo de vida. Corais que fazem parte de extensos recifes de coral tendem a viver mais do que outros que não.

Eles têm uma variedade de cores

Alguns corais têm cores diferentes, como laranja, amarelo ou marrom. Isto é devido à associação que eles estabelecem com as zooxantelas. No caso de corais que não estão associados a essas algas, eles não têm cor, mas são transparentes.

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Morfologia

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Dendrogyra cylindrus
no Santuário Marinho Nacional de Florida Keys.

Os corais pertencem ao grupo mais simples e primitivo de animais, os cnidários. Estes não possuem espinha dorsal ou órgãos sensoriais, como olhos ou ouvidos.

Além disso, alguns corais são cobertos por uma crosta dura e resistente, composta principalmente de carbonato de cálcio. Da mesma forma, existem outros corais que não têm essa cobertura e são conhecidos como corais moles.

Do ponto de vista anatômico, os corais são divididos em três áreas ou zonas: oral, colunar e basal.

Área oral

Está localizado no chamado disco oral. Nesta parte, a boca e a faringe estão localizadas. Além disso, na faringe, você pode ver um sulco conhecido como sigonoglifo, coberto de células com extensões semelhantes aos cílios que têm a função de manter a água em movimento constante.

A boca é cercada por tentáculos. No caso das octocorais, elas são em forma de pinheiro e também são ocas. Os tentáculos são cercados por pequenos galhos chamados pinules.

Por outro lado, os corais pertencentes à subclasse hexocoralia têm tentáculos encontrados em números múltiplos de seis. Da mesma forma, seus tentáculos não são pinados e apresentam na base um espessamento chamado acrorrago, que é conformado por cnidócitos.

Note-se que os cnidócitos são células que sintetizam e secretam uma substância tóxica e picante que serve para capturar suas presas e também para defesa.

Zona colunar

É o corpo do próprio animal. É quase inteiramente ocupado pela cavidade gastrovascular. Isso é dividido em oito cavidades ou câmaras por oito partições conhecidas como sarcoseptos. Essas partições estão completas porque se estendem da parede do animal até a faringe. Partições completas são chamadas macrosepts.

Abaixo da faringe, os septos estão incompletos. Estes são conhecidos como microsepts. É importante notar que, dependendo do tipo de sarcosepto, eles terão uma configuração diferente em relação às bordas livres.

No caso dos macroseptos, eles não têm bordas livres, exceto quando estão abaixo da faringe. Por outro lado, os microseptos têm uma borda livre.

Essas fronteiras livres são de grande importância para o animal, pois é onde o tecido que compõe as gônadas está localizado, sendo responsável pela produção de gametas (células sexuais). Além disso, alguns têm a capacidade de secretar certas enzimas digestivas que desempenham um papel importante na digestão de partículas de alimentos.

Zona basal

É a área oposta à área oral. Através da zona basal, o animal permanece fixo ao substrato. Também pode permanecer fixo a outros indivíduos das espécies organizadas pela formação de colônias.

Sistema digestivo

É um dos mais primitivos de todo o reino animal. Tem uma única abertura que tem uma dupla função: boca e ânus. Através dele, os nutrientes entram no animal. Da mesma forma, apresenta um espaço, conhecido como cavidade gastrovascular, que ocupa quase todo o corpo do animal, no qual o processo digestivo é realizado.

Sistema reprodutivo

Também é bastante simples. As gônadas são encontradas nas bordas livres do mesentério da cavidade gastrovascular. Lá são produzidos os gametas, que são liberados pelo animal para que a fertilização ocorra.

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É importante mencionar que nos corais é possível encontrar espécies hermafroditas, com gônadas masculinas e femininas. Por outro lado, também existem espécies em que os sexos são separados.

Habitat e distribuição

Os corais são amplamente distribuídos em todo o mundo. Eles são mais abundantes em áreas tropicais e subtropicais, especificamente na área do Indo Pacífico e a oeste do Oceano Atlântico. A Grande Barreira de Corais na costa australiana e os recifes de coral na costa mexicana são mundialmente famosos.

Com relação às condições que os corais precisam para se desenvolver, elas dependem de o coral estar ligado a uma alga (zooxantela) em uma associação simbiótica ou não.

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Os corais são uma parte importante dos ecossistemas. Fonte: Pixabay

Os corais ligados a esse tipo de alga devem viver em uma profundidade rasa, uma vez que a alga exige que a luz solar seja capaz de realizar o processo de fotossíntese. Pelo contrário, os corais que não estão ligados a nenhuma alga não têm problemas em se desenvolver em grandes profundidades, até seis mil metros.

É importante observar que nas várias investigações desenvolvidas nos últimos tempos, foi demonstrado que os corais vêm conquistando cada vez mais ambientes. Até espécies que se desenvolveram nas águas polares do ecossistema foram relatadas, indicando que são resistentes a baixas temperaturas.

Alimento

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Meandrina meandros. Nhobgood Nick Hobgood [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

Corais são animais carnívoros, o que significa que se alimentam de outros animais pequenos, bem como do zooplâncton.

O mecanismo pelo qual eles se alimentam é o seguinte: através dos tentáculos, eles são capazes de capturar peixes pequenos. Eles são injetados com uma dose da toxina que produzem, causando sua morte. Mais tarde, eles ingerem o animal pela boca.

O alimento passa para a cavidade gastrovascular e ali é submetido à ação de várias enzimas digestivas que são secretadas pelo tecido do mesentério. Uma vez que os nutrientes são processados ​​e absorvidos, os resíduos são liberados pela mesma abertura oral pela qual os alimentos entram.

Os corais ligados às zooxantelas recebem nutrientes devido ao seu processo fotossintético. Eles também se alimentam de peixes e zooplâncton, mas recebem a maior carga de energia das algas.

Reprodução

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Helcogramma striatum em uma colônia de corais (Diploastrea heliopora). Nhobgood Nick Hobgood [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

Nos corais, você pode ver os dois tipos de reprodução: assexuada e sexual.

Reprodução assexuada

Nesse tipo de reprodução, não há fusão de gametas; portanto, os descendentes são exatamente os mesmos que os pais. Nos corais, a reprodução assexuada pode ocorrer através de vários processos: brotamento, divisão (longitudinal ou transversal) e excisão do disco basal.

Brotamento

Este processo é bastante comum em corais. O que acontece aqui é que ao longo do coral começa a desenvolver uma excrescência ou gema, a partir da qual um indivíduo totalmente novo cresce. Uma vez maduro o suficiente, ele se separa do organismo parental e pode viver independentemente dele.

Divisão

Este tipo de reprodução assexuada contempla a divisão de um coral em duas metades. De cada um emerge um indivíduo diferente.

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Esse processo, que, dependendo do plano em que a divisão é feita, pode ser longitudinal ou transversal, é muito comum tanto em corais moles quanto naqueles com exoesqueleto.

No caso da divisão longitudinal, o que acontece é que o pólipo de coral é dividido pelo plano longitudinal, da área oral à área basal. Um novo coral é gerado a partir de cada segmento.

Por outro lado, na divisão transversal, a divisão coral ocorre no plano transversal. Como resultado, há uma parte que contém a área basal e outra que contém a área oral com os tentáculos. Nesse sentido, após a separação, cada parte deve regenerar o que precisa para continuar com seu desenvolvimento.

Esse tipo de reprodução assexuada é possível porque os cnidários, que incluem corais, possuem um grande número de células totipotentes. A principal característica desse tipo de célula é que eles têm a capacidade de se transformar e se diferenciar em qualquer tipo de célula para formar vários tecidos.

Excisão de disco basal

Nesse tipo de reprodução, o que acontece é que um indivíduo completo e totalmente independente pode ser regenerado a partir de um fragmento do disco basal. A perda do fragmento do disco basal pode ocorrer devido a algum trauma de causa externa ou devido a uma causa natural no lento processo de deslocamento do coral através do substrato irregular.

Reprodução sexual

Nesse tipo de reprodução ocorre a fusão de um gameta sexual masculino e feminino.

A primeira coisa que acontece é a produção de gametas no nível das gônadas de cada indivíduo, hermafrodita ou não. Posteriormente, os gametas são liberados pela boca para a corrente do mar. Uma vez lá, eles se encontram e ocorre a fertilização, que, como pode ser visto, é de tipo externo.

Como um produto da fertilização, uma larva conhecida como planula é formada. Esse nome é porque é achatado. Ele também possui certos cílios, o que lhe permite circular livremente pelo ambiente. A vida livre dessas larvas é de aproximadamente 7 dias.

Após esse período, a larva é fixada em algum substrato adequado e começa a desenvolver o pólipo que dará origem ao coral solitário ou, eventualmente, à colônia de corais.

É importante enfatizar que este não é o único mecanismo de reprodução sexual nos corais, uma vez que existem espécies em que a fertilização ocorre dentro da cavidade gastrovascular. As larvas se formam ali e são liberadas para serem fixadas em um substrato próximo ao coral original, aumentando assim o tamanho da colônia.

Referências

  1. Barnes, RDk (1987). Zoologia de Invertebrados (5ª edição). Harcourt Brace Jovanovich, Inc., pp. 149-163.
  2. Curtis, H., Barnes, S., Schneck, A. e Massarini, A. (2008). Biologia Editorial médico pan-americano. 7ª edição.
  3. Hickman, CP, Roberts, LS, Larson, A., Ober, WC e Garrison, C. (2001). Princípios integrados de zoologia (Vol. 15). McGraw-Hill
  4. Jones, OA e R. Endean. (1973). Biologia e Geologia dos Recifes de Coral. Nova York, EUA: Harcourt Brace Jovanovich. pp. 205-245.
  5. López, R. (2003). Corais: pedras, plantas ou animais? Ergo Science Sum 10 (1).
  6. Murray, J., Wheeler, A., Cairns, S. e Freiwald, A. (2009) Corais de Água Fria: A Biologia e Geologia de Habitats de Coral do Mar Profundo. Science 312 (28).

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