Desde quando um feto humano sente dor?

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Uma das perguntas mais frequentes e controversas que foram geradas na área da saúde sexual e reprodutiva, juntamente com as discussões sobre legislação e manejo do aborto, é a seguinte: um feto humano sente dor? Em parte, essas discussões seguiram a ideia de que o início do desenvolvimento do sistema nervoso central é uma condição suficiente para a experiência da dor.

Considerando que não há consenso em abordar esta questão, neste artigo apresentamos algumas das pesquisas e teorias que foram realizadas para discutir a questão.

Um feto humano pode sentir dor?

Em 2006, Stuart Derbyshire, membro do departamento de psicologia da Universidade Nacional de Cingapura e especialista em ciências cognitivas, discute essa questão com o foco de uma política do governo dos Estados Unidos. Este último determinou que era obrigação do médico notificar as mulheres que pretendiam abortar sobre a existência de alguma evidência de que o aborto possa causar dor ao feto.

A partir disso, o médico também teve a obrigação de oferecer às mulheres a opção de reduzir essa dor aplicando drogas antes do aborto. A consequência de não avisar sobre todos os itens acima pode custar milhares de dólares aos médicos.

Do outro lado do mundo, na Inglaterra, uma série de imagens foi oferecida no início da década passada, que buscava argumentar a favor da idéia de que o feto tem uma série de experiências cognitivas e emocionais. Essas imagens finalmente tiveram um impacto nas políticas britânicas sobre intervenções farmacológicas pré-abortivas para mitigar a dor do feto.

Stuart Derbyshire discute as evidências disponíveis em todos os itens acima analisando o desenvolvimento neurobiológico do período fetal, juntamente com a dimensão experiencial da dor.

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Quando começa o desenvolvimento fetal?

O desenvolvimento fetal é aquele que ocorre a partir da 12ª semana . Em outras palavras, o embrião que evoluiu após os primeiros 3 meses de gestação é considerado “feto”.

Nos próximos 5 ou 6 meses até o parto, espera-se que o feto desenvolva células, órgãos, tecidos e até sistemas que serão uma condição necessária para garantir o nascimento. Dito isto, definiremos o que é dor do ponto de vista psicológico, bem como os elementos que são considerados necessários para poder experimentá-lo.

Qual é a dor?

A Associação Internacional de Estudos da Dor (IASP) diz que a dor é uma sensação desagradável e uma experiência emocional associada a um dano tecidual real ou potencial , ou é uma experiência descrita em termos de tal dano

A partir disso, podemos dizer que a dor é uma experiência consciente, e não apenas a resposta a estímulos prejudiciais (Derbyshire, 2006). Com a qual também é uma experiência subjetiva que pode ser modificada qualitativamente entre uma pessoa e outra. Além disso, para que um organismo sinta dor, é necessária uma série de estruturas fisiologicamente maduras . Uma rede complexa de regiões corticais deve ser ativada; o que pode acontecer mesmo na ausência de estímulos prejudiciais reais.

Caso a estimulação prejudicial esteja presente, este é um evento externo que gera atividade elétrica entre o cérebro e os nervos da pele, o que acaba gerando uma experiência dolorosa. Ou seja, para que um organismo sinta dor, primeiro deve haver a possibilidade de o sistema nervoso ser ativado .

Da mesma forma, para que a experiência da dor ocorra, devem ser desenvolvidos outros processos cognitivos relacionados ao estado de consciência e memória, os quais, por sua vez, permitem significar e discriminar um evento como “doloroso” (questão em que a maneira pela qual o que aprendemos a nomear o referido evento através de outros).

Em outras palavras, embora a dor seja uma experiência individual (de processos fisiológicos e cognitivos com os quais geramos uma representação mental da dor), ela também pode ser vista como uma experiência vivida na interação com os outros.

Experiência de dor e desenvolvimento fetal

Aproximadamente, é na sétima semana de gestação que os terminais nervosos começam a se desenvolver, assim como algumas partes da medula espinhal (que é um conector fundamental do cérebro e que levará ao tálamo, um órgão importante para experiências sensoriais).

Isso estabelece as bases para a criação de uma estrutura hipotalâmica que é uma condição necessária para a experiência da dor. Mas o último não significa que a atividade hipotalâmica esteja consolidada: a densidade das células neuronais que cobrem o cérebro está em processo de consolidação. Antes que essa consolidação termine, as células neuronais não são capazes de processar informações prejudiciais da periferia.

Em outras palavras, o sistema nervoso não está totalmente desenvolvido e maduro, por isso dificilmente podemos sustentar ou concluir que a experiência da dor ocorre durante o desenvolvimento fetal.

Os primeiros testes de atividade hipotalâmica suficiente começam a ocorrer entre as semanas 12 e 16 da gestação . É quando as conexões neurais dentro do córtex cerebral começam a amadurecer. As fibras aferentes se desenvolvem das semanas 23 a 25. No entanto, não há atividade neuronal funcional suficiente para discutir a experiência da dor no feto, porque as fibras espinotalâmicas não foram conectadas à placa do córtex cerebral .

Semana 26 e outras etapas fundamentais

As projeções talâmicas na placa do córtex cerebral são a condição anatômica mínima necessária para sentir dor e são completadas até a 23ª semana de gestação. Ao mesmo tempo, desenvolvem-se terminais nervosos periféricos que geram reflexos no córtex cerebral.

Por esse motivo, várias investigações sugeriram que a semana gestacional mínima para suspeitar da experiência de dor no feto é o número 26 (cerca de 7 meses de gestação), ou seja, quando a atividade elétrica é semelhante à apresentada por crianças e adultos quando respondem a situações prejudiciais ou quando explicam uma experiência como dolorosa.

Por outro lado, a secreção de diferentes hormônios também é necessária; processo que começa a ser observável em fetos desde as primeiras 18 semanas de gestação.

O problema, diz Derbyshire (2006), é que o que acontece dentro da placenta é significativamente diferente do que acontece fora dela , tanto em termos neuroquímicos quanto na maneira de responder a estímulos prejudiciais e, portanto, sobre experiências sensíveis

Nesse mesmo sentido, os estudos mais clássicos sobre experiências de dor foram relacionar a atividade elétrica do cérebro à experiência de dor relatada verbalmente pela mesma pessoa.

Como isso não pode ser feito com um feto, a pesquisa científica se concentrou em teorizar sobre a possibilidade da experiência da dor através da análise do desenvolvimento embrionário do sistema nervoso . A partir daí, eles sugerem que a experiência da dor existe porque é semelhante ao que uma criança ou adulto já verbaliza.

Ou seja, a pesquisa teve que recorrer à interpretação de evidências secundárias e, pela mesma razão, elas só conseguiram falar de evidências, e não resultados conclusivos sobre a experiência da dor no desenvolvimento fetal.

Em resumo

Para sentir dor, não precisamos apenas da capacidade de discriminar entre diferentes estímulos sensoriais . Nem se trata de reagir a estímulos potencialmente prejudiciais (qualidade conhecida como “nocicepção”). A experiência da dor também implica uma resposta consciente, isto é, também precisamos da capacidade de discriminar entre diferentes experiências; questão gerada pelas interações com nossos cuidadores após o nascimento, entre outros processos, como o desenvolvimento da mente.

Precisamos, portanto, de um sistema nervoso maduro que nos permita processar e representar esse estímulo como prejudicial e subsequentemente doloroso.

Existem numerosos processos neurobiológicos importantes que começam na semana 7, na semana 18 e na semana 26 de gestação . Estes mesmos foram considerados por muitos como os estágios em que um feto humano pode sentir dor. O que Derbyshire (2006) nos alerta rapidamente é que a experiência subjetiva que acompanha a dor não pode ser deduzida diretamente do desenvolvimento anatômico, pois esses desenvolvimentos não são o que dão origem ao conteúdo consciente da própria dor.

Referências bibliográficas:

  • Derbyshire, S. (2006). Os fetos podem sentir dor? BMJ, 332: 909-912.

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