Urso polar: características, habitat, reprodução, alimentação

O urso polar ou urso branco ( Ursus maritimus ) é um mamífero placentário altamente especializado para viver no gelo marinho do Ártico. Eles pertencem à família Ursidae, por isso são parentes de ursos pardos. Destes, eles se separaram aproximadamente entre 110.000 e 130.000 anos atrás.

Seu habitat está localizado dentro do Círculo Polar Ártico, abrangendo o Oceano Ártico, os mares e as massas terrestres circundantes. Devido principalmente às mudanças climáticas, o urso branco perdeu seu nicho natural. Isso resultou na diminuição notável da população, tornando-a uma espécie em extinção.

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Fonte: pixabay.com

O Ursus maritimus passa grande parte do tempo no gelo, então seu corpo desenvolveu várias adaptações para sobreviver em ambientes gelados. Seu pêlo é muito grosso e possui uma camada de gordura sob a pele, que fornece calor e isolamento diante das baixas temperaturas ambientes.

São animais carnívoros, alimentando-se principalmente da gordura das focas. Isso fornece uma fonte importante de nutrientes, que você metabolizará durante o verão, quando a oportunidade de obter alimentos diminui. Dessa forma, você obterá a energia necessária para desempenhar suas funções vitais.

Evolução

Os registros fósseis do urso polar são difíceis de localizar, porque quando eles morrem, a grande maioria de seus restos mortais pode desaparecer no oceano ou sob grandes blocos de gelo.

A família Ursidae, à qual pertence o urso branco, separou-se do resto dos carnívoros há mais de 38 milhões de anos. A família Ursidae tem cerca de 4,2 milhões de anos.

Há evidências para mostrar que os ursos brancos se ramificaram de um grupo populacional de ursos pardos. Isso ocorreu na costa da Sibéria, durante a glaciação do Pleistoceno. O registro fóssil mais antigo foi encontrado no arquipélago de Svalbard, na Noruega.

As evidências indicam que o urso branco foi derivado da espécie parda, algumas delas são muito mais geneticamente relacionadas aos ursos polares do que as da mesma espécie.

O genoma mitocondrial e nuclear dos ursos pardos nativos do arquipélago de Alexander, no Alasca, demonstra uma estreita relação com os ursos brancos. Isso ratifica a antiga relação entre essas duas espécies.

Investigações Recentes

A estimativa do tempo em que ocorreu a divergência entre os ursos pardos e os ursos brancos difere consideravelmente. Existem hipóteses que representam uma separação entre 250 e 200 mil anos. No entanto, alguns estudos recentes mostram que isso aconteceu muito mais recentemente.

Em 2004, em Svalbard, na Noruega, foi encontrado um osso mandibular de um espécime pertencente à família Ursidae. Este animal existiu entre 130.000 e 110.000 anos.

Esse achado ajudou a elucidar o período em que ocorreu a separação entre ursos pardos ( Ursus arctos ) e ursos polares ( Ursus maritimus ).

Utilizando a tecnologia de seqüenciamento, foram gerados todo o genoma mitocondrial dessa estrutura óssea. Os mapas genéticos foram comparados com os do atual urso polar do Alasca e dos ursos marrons que habitam as Ilhas do Almirantado, a sudeste do Alasca.

Os resultados mostraram que amostras de DNA fóssil compartilhavam semelhanças com as duas espécies de ursos. Verificou-se que este espécime primitivo tinha características morfológicas e comportamentais dos ursos brancos, mas características genéticas do urso marrom.

Perigo de extinção

O maritimus do Ursus foi classificado pela União Internacional para Conservação da Natureza como um vulneráveis espécime devido à diminuição da sua população em seu habitat natural.

Segundo dados de algumas organizações internacionais, nos últimos 45 anos sua população diminuiu em torno de 30%.

Eles não apenas diminuíram em quantidade, mas também afetaram negativamente sua condição corporal. Em 1980, em média, uma mulher pesava cerca de 290 kg, enquanto em 2004 seu peso era de 230 kg.

O World Wildlife Fund argumenta que o urso branco é um importante indicador dos níveis ambientais na ecologia do Ártico. Dessa forma, o fato de essa espécie estar vulnerável à extinção é um sinal sério que indica a existência de problemas nesse ecossistema.

Causas

Mudança climática

A mudança climática resulta na perda do habitat natural deste animal. Na Baía de Hudson, devido ao aumento de temperatura, a quebra de gelo está ocorrendo 21 dias antes, em comparação com a data deste evento há 30 anos.

O aquecimento global faz com que o gelo do mar derreta, causando grande dificuldade em caçar os animais que compõem sua dieta. Quando o período de verão chega, o urso já consumiu sua reserva de gordura, criando altos níveis de desnutrição nas espécies do Ártico.

A diminuição da cobertura de gelo força o urso a nadar distâncias maiores em busca de alimento, esgotando ainda mais suas reservas nutricionais. Ocasionalmente, o afogamento do animal pode ocorrer durante a longa jornada.

A má alimentação resulta em uma baixa taxa reprodutiva em fêmeas adultas e em uma maior morte de filhotes e filhotes.

Além disso, as mulheres que estão em gestação não podem construir abrigos para os filhotes. Se o fizerem, o gelo é tão fino que pode entrar em colapso facilmente.

Poluição

Os tecidos do corpo de ursos polares têm altas concentrações de produtos químicos poluentes, como bifenil policlorado e pesticidas clorados. As águas e o meio ambiente estão contaminados por esses compostos tóxicos, sendo fixados às gorduras dos animais que ali vivem.

Essas substâncias estão cientificamente associadas a alguns defeitos congênitos, abortos espontâneos de fêmeas grávidas, filhotes com baixo peso e deficiências imunológicas graves.

O derramamento de óleo é outro fator que afeta esse grupo de animais do Ártico. Isso não apenas polui as águas, mas afeta diretamente Ursus maritimus.

Se o pêlo deste animal for impregnado com este líquido oleoso, a função isolante do cabelo será praticamente reduzida. Isso pode levar à morte do urso polar devido à hipotermia.

Para tentar remover o óleo do corpo, Ursus maritimus lambe o cabelo, ingerindo porções desse produto químico. Uma das conseqüências disso seria um dano grave ao rim, criando insuficiência renal fatal.

Além disso, a alteração do ambiente natural poderia fazer com que as mães abandonassem seus filhos prematuramente e até mesmo definitivamente. Isso causaria a morte quase imediata da prole.

A caça

Tradicionalmente, os esquimós caçavam ursos brancos por sua pele e consumiam sua carne. Os colonos europeus também fizeram isso por esporte ou para evitar sua incursão nas populações.

Atualmente, o homem caça indiscriminadamente o urso polar. Embora essa atividade seja proibida, suas peles, pernas e unhas são comercializadas no mercado. Mesmo abertamente em alguns países, o bronzeamento das peles de urso é oferecido.

Medidas de conservação

Em 1973, os governos do Canadá, Noruega, Dinamarca (Groenlândia), Estados Unidos e União Soviética (agora Federação Russa) assinaram um acordo internacional sobre a conservação dos ursos brancos. Este documento foi a base de inúmeras ações para a defesa deste valioso animal.

Globalmente, várias organizações ambientais aderiram às campanhas de conscientização destinadas a reduzir o impacto humano nas populações de Ursus maritimus . Atualmente, o Greenpeace lidera algumas dessas atividades.

Esse grupo ambientalista tenta fazer com que as autoridades governamentais considerem o Ártico como um patrimônio mundial. Alguns cientistas propuseram fazer rotas aéreas fazendo com que eles alcancem comida de ursos polares. No entanto, eles também argumentam que são opções paliativas para o problema.

A solução é a criação de uma verdadeira consciência ambiental que tome ações a favor da erradicação de sérios problemas ambientais.

Características gerais

Nariz

O nariz é afiado, o que ajuda o animal a cheirar suas presas até quase 70 centímetros sob a neve. Os ursos brancos têm um olfato altamente desenvolvido, eles podem distinguir o cheiro a 1,6 quilômetros de distância.

Focinho

Os ursos polares têm um focinho longo, uma característica adaptativa que lhes permite caçar focas. Como o focinho é longo, ele pode ficar preso na água sem a menor resistência. Além disso, o comprimento da estrutura permite que o ar frio aqueça antes de atingir os pulmões.

Olhos

Os olhos são pretos e muito pequenos, em comparação com o tamanho do seu corpo. Isso pode reduzir o risco de ficar cego devido à neve. Eles têm uma membrana nictitante que envolve o olho, de modo que a luz do sol não afeta diretamente o globo ocular. Embora sua visão seja limitada, ele é capaz de identificar cores.

Dentes

Na boca dele há um total de 42 dentes. Os caninos são afiados, poderosos e grandes. Eles os usam para rasgar as partes moles da carne. Os incisivos são pequenos e decíduos.

Orelhas

As orelhas são curtas e arredondadas. Esta é provavelmente uma adaptação que permite ao urso nadar por horas e até dias. Se seus ouvidos forem longos, poderá permitir que a água entre no ouvido, danificando o canal auditivo.

Tecido adiposo

Os ursos brancos têm até 10 centímetros de gordura, sinto isso quase a metade do peso total do corpo. Além de servir como proteção contra o frio, é uma reserva de energia.

Durante os meses de temperaturas mais altas, a nutrição desses animais depende dessa gordura. Isso é motivado a tornar a caça às focas quase impossível.

Tamanho

Os machos pesam entre 350 e 700 kg, medindo até 3 metros. As fêmeas são menores, apresentando um dimorfismo sexual notável. Estes pesam cerca de 150 ou 250 kg, com um comprimento máximo de 2,4 metros.

Pele

Os ursos polares são protegidos do frio intenso do Ártico por sua pele, pêlo e uma camada de até 10 centímetros de gordura.

A pele do urso polar é densa e de cor preta. No lado de fora, ele é coberto de pelos que parecem brancos, mas são transparentes. Isso é dividido em dois tipos: proteção externa e outros isoladores.

Os pêlos protetores são ásperos, ocos e transparentes. Além disso, são resistentes à água, portanto não aderem ao pêlo.

O cabelo do urso polar não é pigmentado, adotando o tom da luz que o ilumina. Dessa maneira, ao entardecer ou amanhecer, isso pode ser visto em um tom de laranja amarelado. O derramamento do pêlo começa durante a primavera, terminando no final do verão.

Os machos, nas pernas anteriores, têm pêlos muito mais longos do que no resto do corpo. Essa característica ornamental poderia ter a mesma função que a juba do leão; tornar-se mais atraente para as fêmeas da espécie.

Membros

Suas extremidades são muito robustas, com pernas grandes, o que facilita a Ursus maritimus distribuir sua carga corporal ao caminhar sobre o gelo. Também ajuda você a se impulsionar enquanto nada.

Existem papilas – também chamadas protuberâncias dérmicas – que cobrem as almofadas das pernas do urso polar. Isso impede que o animal escorregue enquanto segura firmemente a neve. Os ursos polares têm pés parcialmente palmados, o que lhes permite nadar facilmente.

As pernas têm almofadas macias, formadas por pequenas papilas chamadas protuberâncias dérmicas. Sua função é segurar o animal firmemente, impedindo-o de escorregar.

Suas garras são resistentes, curtas e não retráteis. Ao caminhar, eles fazem isso com as garras expostas, proporcionando um aperto firme no gelo. Eles também podem apoiar suas presas com elas, dando uma grande vantagem sobre outros predadores.

Bons nadadores

Apesar de ter um corpo muito pesado e corpulento, o urso polar é um excelente nadador. Para conseguir isso, ele usa os membros anteriores, que são planos, semelhantes a um remo. Ele as usa como estruturas propulsoras durante o mergulho.

Além disso, a espessa camada de tecido adiposo permite que ele flutue nas águas frias do Ártico. Ao nadar, esse animal pode atingir uma velocidade de 10 km por hora, enquanto sua velocidade média de caminhada é de 5,6 km / h.

As adaptações de seu corpo permitem que ele sobreviva, pois elas podem se mover entre as grandes massas de gelo ou alcançar a terra. Para isso, eles podem nadar longas horas, mesmo durante dias inteiros.

Essa habilidade também é essencial para a alimentação, pois permite que eles mergulhem debaixo d’água para se aproximarem das focas e capturá-las.

Um grande papel ambiental

O urso branco, dentro da pirâmide alimentar, é um predador localizado no ápice. Dentro do ecossistema do Ártico, eles são uma espécie chave. Pesquisadores tomam seu comportamento como sinais ambientais dessa região.

A relação entre as focas e esses animais é muito estreita, tanto que o urso migra daquelas regiões onde não pode caçá-las ou onde a população de focas diminuiu.

Pode-se até dizer que Ursus maritimus poderia ter influenciado algumas especializações que diferenciam as focas do Ártico daquelas que habitam a Antártica.

A grande maioria das espécies do Ártico nasce com pele branca, provavelmente associada à necessidade de se camuflar do predador. Por outro lado, os jovens da Antártica têm pele mais escura ao nascer.

Ao caçar e consumir suas presas, os ursos polares os picam e os separam. Os restos mortais fornecem alimento para uma diversidade de espécies selvagens, com quem eles compartilham seu nicho ecológico.

Taxonomia

Reino animal.

Subreino Bilateria.

Filum Cordado.

Subfilum de vertebrados.

Superclasse Tetrapoda.

Classe de mamíferos.

Subclasse de Theria.

Eutheria infraclase.

Ordem Carnivora.

Subordem Caniformia.

Família Ursidae.

Gênero Ursus

Espécies de Ursus maritimus

Habitat e distribuição

O urso polar é distribuído nas águas pertencentes à plataforma continental e nas áreas inter-ilhas do Círculo Polar Ártico, ao sul de James Bay, localizado no Canadá. Em direção ao extremo sul, fica nos limites das regiões climáticas continentais úmidas e subárticas.

Essas regiões, conhecidas como “anel da vida no Ártico”, são altamente produtivas biologicamente, comparadas às águas profundas do Ártico.

Estudos científicos organizaram o habitat de Ursus maritimus em 19 populações, distribuídas em quatro regiões diferentes do Ártico. Por sua vez, está localizado na Groenlândia, Federação Russa, Canadá, Estados Unidos e Noruega.

Ecorregiões do Ártico

O habitat do urso branco pode ser dividido em quatro regiões. Eles diferem em termos de geografia, níveis de gelo, estado e vulnerabilidade às mudanças climáticas.

Gelo sazonal

Está localizado em Baffín Bay, South Hudson Bay, Estreito de Davis, Foxe Basin e West Hudson Bay.

A cada verão nessas regiões, o gelo derrete quase completamente, o que significa que os ursos devem esperar até o outono, quando congelarem novamente, para caçar.

Nessas áreas de gelo sazonal, os ursos polares estão ameaçados. Isso ocorre porque eles estão limitados a caçar suas presas, tendo que usar suas reservas de gordura para se alimentar.

Gelo polar divergente

Nessas áreas, o gelo se forma ao longo da costa e depois derrete, principalmente durante o verão.

Enquanto o gelo está se retirando, esse grupo de animais tem dois comportamentos diferentes: eles ficam no chão esperando o inverno chegar e a massa fria retorna ou eles nadam longa
distâncias para alcançar outras áreas que têm gelo.

Nessas populações, os ursos enfrentam várias situações perigosas: as longas distâncias que eles podiam nadar, longos jejuns e a presença de humanos no litoral, que podiam caçá-los para vender sua pele.

As regiões que formam esta área são o Mar de Barents, o Mar de Beaufort do Sul, o Mar de Chukchi, o Mar de Laptev e o Mar de Kara.

Convergindo gelo polar

A convergência do gelo marinho na bacia do Ártico é formada local e naturalmente transportada de outras regiões do Ártico. Desta forma, acumula-se na costa, proporcionando aos ursos polares um fácil acesso às focas encontradas nas águas marinhas.

Nessas áreas, os ursos têm poucas ameaças, pois a comida é abundante. No entanto, os especialistas prevêem que, se o aquecimento global continuar, em um período não muito distante, as populações poderão ser significativamente reduzidas.

As regiões marítimas do norte de Beaufort, leste da Groenlândia e as ilhas da rainha Elizabeth pertencem a esta ecorregião do Ártico.

Gelo do arquipélago

A Groenlândia e as ilhas do Alto Ártico canadense ficam ao norte, o que implica que o gelo marinho existe durante todo o ano, mesmo durante o verão. Isso é favorável para esses animais, pois a presa que forma sua dieta é abundante.

As áreas com essas características são o Golfo de Boothia, a Baía Norueguesa, a Bacia de Kane, o Estreito de Lancaster, o Canal M’Clintock e o Estreito de Visconde Melville.

Reprodução

As fêmeas amadurecem sexualmente entre quatro e cinco anos, os machos começam a se reproduzir aos seis. Os machos são agressivos com outros machos, enfrentando uma fêmea.

Os ursos polares são políginos, podendo acasalar-se repetidamente durante uma semana. Este processo reprodutivo induz a ovulação na fêmea.

Após o acoplamento, o óvulo fertilizado é mantido em “repouso” até os meses de agosto ou setembro, quando seu desenvolvimento é ativado e continua. Durante a gravidez, a fêmea come em grandes quantidades, armazenando gordura para uso posterior.

No início do inverno, a mulher grávida cava uma caverna no gelo. Lá ele entra para entrar em um estado de inatividade, onde sua frequência cardíaca diminui de 46 para 27 batimentos por minuto. Este não é um período de hibernação, pois a temperatura do seu corpo não diminui.

O período de gestação dura cerca de 195 a 265 dias. Entre os meses de novembro e fevereiro, os filhotes nascem. Eles permanecem juntos na caverna até meados de abril, quando a fêmea abre a entrada. Naquela época, o filhote já pesava cerca de 15 kg.

Alimento

Os ursos polares são animais carnívoros, predadores e oportunistas. Na sua dieta, há um animal favorito: focas. No entanto, eles podem comer espécimes como renas, boi almiscarado, ovos, pássaros, roedores e caranguejos.

Além disso, dependendo das variações de habitat, eles podem comer algumas bagas, algas, ervas Lyme e raízes de plantas.

Quando o urso branco vai caçar uma espécie terrestre como a perdiz nevada, eles tentam chegar o mais perto possível antes de atacar. Geralmente, as presas não contaminadas são filhotes, jovens, velhos ou machucados. Como predadores, eles poderiam consumir peixes mortos e cadáveres de baleias ou outros mamíferos marinhos.

Embora possa se alimentar da diversidade de animais terrestres, o metabolismo de Ursus maritimus requer grandes quantidades de gordura, que é obtida principalmente de mamíferos marinhos.

Na primavera, os ursos brancos caçam golfinhos de nariz branco quando ficam presos no gelo do Ártico. Os restos são armazenados para posterior ingestão durante o verão.

O urso branco persegue os selos, emboscando-os. Se a presa é aquática, esses animais são jogados na água, pois são excelentes nadadores. Eles são capazes de matar baleias beluga.

Comportamento

Os ursos polares não são territoriais. Embora sua aparência possa ser feroz, eles geralmente são cautelosos, tentando evitar confrontos. No entanto, durante a estação de acasalamento, os machos desta espécie tendem a se tornar agressivos, brigando com outros machos para acasalar-se com a fêmea.

Em geral, eles levam uma vida solitária. No entanto, eles poderiam brincar um com o outro ou dormir nos braços um do outro. Filhotes são muito divertidos.

Os jovens costumam ter comportamentos de luta “amigáveis”, considerados práticas para futuros confrontos na era reprodutiva.

Para se comunicar, eles usam várias vocalizações e sons. As fêmeas enviam sinais de alerta para seus filhotes dando gemidos. Os jovens têm chamadas de alerta que podem variar em tom e intensidade.

Quando os ursos brancos estão nervosos, eles emitem bufos, enquanto grunhidos, assobios e rugidos são usados ​​em situações em que é necessária uma expressão agressiva.

Os ursos polares permanecem ativos durante todo o ano. A exceção são as fêmeas em gestação, que entram em um estado de letargia, onde sua temperatura interna não diminui.

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