Luis Walter Álvarez: biografia, contribuições, prêmios e reconhecimentos

Luis Walter Álvarez (1911-1988) foi um físico experimental americano de origem espanhola que desenvolveu seu conhecimento em vários campos da ciência. Ele participou do Projeto Manhattan, responsável pela criação das bombas lançadas em 1945 no Japão, que marcaram o fim da Segunda Guerra Mundial.

Seu reconhecimento profissional mais importante foi quando ganhou o Prêmio Nobel de Física de 1968 por sua contribuição à câmara de bolhas para a detecção de partículas subatômicas. Ele também foi membro de várias academias científicas de renome internacional.

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Walter Alvarez [Domínio público] Via Wikimedia Commons

Ele trabalhou em projetos tão diferentes quanto a investigação do assassinato do presidente dos Estados Unidos, John F. Kennedy, a análise das câmaras secretas das pirâmides do Egito e a causa da extinção dos dinossauros.

Biografia

Luis Walter Álvarez nasceu em 13 de junho de 1911 em San Francisco, Estados Unidos. Seus pais eram Walter Clement e Harriet Smyth.

Pertencia a uma família de proeminentes cientistas e pesquisadores. Seu avô paterno, Luis F. Álvarez, chegou aos Estados Unidos das Astúrias, na Espanha, e era conhecido por seu método para diagnosticar hanseníase macular.

Ao mesmo tempo que seu pai, Walter Clement adquiriu uma reputação muito boa como médico, escritor de livros e cientista experimental. De fato, uma síndrome psicogênica de natureza neurótica foi batizada com seu nome.

Estudos e primeiras investigações

Ao contrário do que se poderia esperar, Luis Walter Álvarez não escolheu a medicina como pai e avô. Em 1928, ele começou a estudar Física na Universidade de Chicago, onde se formou em 1932.

Naquela época, ele trabalhou no laboratório do Prêmio Nobel de Física Arthur Compton (1892-1962), ajudando-o em seus estudos sobre raios cósmicos, sem saber que esse conhecimento o ajudaria quarenta anos depois em outra investigação importante.

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Luis Walter Álvarez e Arthur Compton [Domínio público] Via Wikimedia Commons

Depois de estudar mestrado em 1934 e doutorado em 1936, mudou-se para o laboratório de radiação da Universidade da Califórnia, onde continuou a desenvolver seus experimentos.

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Desde o início de sua carreira, Álvarez produziu inovações. Em 1937, ele criou um dispositivo para observar diretamente o processo de captura de elétrons K, vinculado à física nuclear. Em 1939, junto com seu colega Felix Bloch (1905-1983), ele fez a primeira medição do estado magnético do nêutron.

No ano seguinte, ele começou a trabalhar no Instituto de Tecnologia de Massachusetts, onde projetou um sistema de radar para que os pilotos civis e militares pudessem pousar em condições de pouca ou nenhuma visibilidade.

Em 1943, ele trabalhou no Laboratório de Metalurgia da Universidade de Chicago e, no mesmo ano, foi chamado para fazer parte da equipe responsável pelas bombas nucleares que terminaram a Segunda Guerra Mundial.

O Projeto Manhattan

Em 1943, ele foi convidado a participar secretamente do Projeto Manhattan, contribuindo para a elaboração dos mecanismos de detonação da bomba de urânio lançada sobre Hiroshima e do plutônio lançado em Nagasaki, no Japão.

Álvarez esteve presente durante o lançamento dos dois artefatos, a bordo de um avião que estava viajando alguns quilômetros atrás dos bombardeiros.

Naquela época, o trabalho de Álvarez consistia em observação científica, medindo a força da onda de choque para calcular a energia liberada.

Arrependimento

No dia do lançamento de uma das bombas, não se sabe com certeza qual delas, Álvarez escreveu uma carta a seu filho de quatro anos, Walter Álvarez, na qual expressou seu pesar pelas mortes causadas pelas detonações:

“… os arrependimentos que tenho por fazer parte de uma missão para matar e mutilar milhares de civis japoneses nesta manhã são mitigados pela esperança de que essa arma mortal que criamos possa unir as nações do mundo e impedir futuras guerras”.

Contribuições e projetos

Tempo de paz

No final da Segunda Guerra Mundial, ele começou a ensinar física experimental em tempo integral na Universidade da Califórnia, onde mais tarde foi nomeado professor emérito em 1978.

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De 1946 a 1947, ele trabalhou na criação do primeiro acelerador linear de partículas de prótons e deixou de usar seu conhecimento para o desenvolvimento de armas de guerra.

A câmara de bolhas

Em 1953, ele conheceu o cientista Donald Glasser (1926-2013), que até então havia inventado uma câmara de bolhas que usava éter a uma temperatura muito baixa com o objetivo de rastrear partículas subatômicas invisíveis.

Em 1956, Álvarez fez uma importante contribuição para a câmara de bolhas, substituindo o éter por hidrogênio líquido, o que contribuiu com uma temperatura ainda mais baixa para o experimento.

A modificação de Alvarez permitiu descobrir uma nova coleção de partículas subatômicas que revelavam informações fundamentais sobre a composição do átomo.

A câmara de bolhas ganhou Glasser o Prêmio Nobel de Física em 1960 e oito anos depois, a contribuição de Álvarez também foi reconhecida ao ganhar seu próprio Prêmio Nobel de Física em 1968.

Investigando Kennedy

Uma das curiosas contribuições de Luis Walter Álvarez para o mundo foi sua participação na investigação do assassinato do presidente dos Estados Unidos John Fitzgerald Kennedy, ocorrido em 1963.

O cientista analisou as imagens do ataque e contribuiu com seu ponto de vista sobre o momento exato em que os disparos foram realizados, entre outros aspectos do caso.

Conhecendo o interior das pirâmides

Em 1967, Álvarez estava interessado em descobrir a possível existência de câmaras secretas na pirâmide de Kephren, no Egito. Até então, eram conhecidos apenas aqueles encontrados nas pirâmides de Seneferu e Quéops.

O cientista descartou o uso de raios-X devido à espessura das paredes e usou raios cósmicos, uma técnica que ele estudou décadas antes com o cientista Arthur Compton.

Embora ele não tenha encontrado as câmaras secretas que procurava, sua pesquisa permitiu que os arqueólogos soubessem muito mais sobre o volume dessas obras antigas.

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A hipótese de Alvarez

Sua última pesquisa foi realizada em 1981 na companhia de seu filho, o geólogo Walter Álvarez e os químicos Frank Asaro e Helen Michel. Esta equipe propôs que a queda de um asteróide ou meteorito foi a causa da extinção dos dinossauros.

Normalmente, esse evento foi descrito como um evento que ocorreu gradualmente atribuído a mudanças climáticas, mas a “Hipótese de Alvarez”, conforme a proposta foi batizada, passou a questionar qualquer outra teoria.

Os cientistas coletaram amostras da Terra datadas de 65 milhões de anos e nas quais houve presença de irídio 160 vezes mais que o normal. As concentrações desse elemento geralmente são mais altas em meteoritos e não no solo do planeta, daí a consideração de que um objeto extraterrestre matou dinossauros.

No entanto, na época da investigação, eles não haviam descoberto uma cratera que correspondia ao evento cataclísmico descrito por Álvarez e sua equipe, que, segundo seus cálculos, deveriam ter pelo menos 100 quilômetros de comprimento e vários quilômetros de profundidade.

Em 1986, uma equipe de cientistas conseguiu determinar que a cratera de Chicxulub, localizada na península de Yucatan, no México, tinha 180 quilômetros de comprimento e 20 quilômetros de profundidade. Um tipo de cratera apoiaria a hipótese de Alvarez.

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Luis Walter Álvarez e seu filho Walter Álvarez. Fonte: britannica.com

Morte

Luis Walter Álvarez morreu em 1 de setembro de 1988 em Berkeley, Califórnia, após uma longa vida de invenções e contribuições científicas notáveis ​​que mudaram de várias maneiras a maneira de ver o mundo.

Referências

  1. A Fundação Nobel (1968). Luis Alvarez. Retirado de nobelprize.org
  2. Peter Trower (2009). Lus Walter Álvarez: 1911-1988. Retirado de nasonline.org
  3. Guillermo García (2013). Los Álvarez, uma saga científica com raízes asturianas. Retirado de agencyinc.es
  4. Hall da Fama dos Inventores Nacionais. Luis Walter Álvarez. (2019). Retirado de invent.org
  5. David Warmflash (2016). Luis Walter Álvarez: Descobrindo segredos do átomo e da vida na Terra.

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