Australopithecus africanus: características, evolução

O africanus Australopithecus é uma espécie de hominídeos extintos descobertos na África. Em 1924, Raymond Dart identificou fragmentos da face e mandíbula de um macaco bípede em sua juventude. No começo, os fósseis que Dart descobriu não eram considerados pertencentes a uma espécie precursora do ser humano.

No entanto, as semelhanças das características do Australopithecus africanus com macacos e humanos mostraram que os primeiros hominídeos eram macacos bípedes em vez de humanos quadrúpedes.

Australopithecus africanus: características, evolução 1

Crânio de australopithecus Africanus lifeder. Tiia Monto [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)], do Wikimedia Commons

É um hominídeo que, segundo estimativas feitas por cientistas, se desenvolveu no planeta entre dois períodos geológicos: o Plioceno superior e o Pleistoceno inferior.

Foram realizados testes para determinar com mais precisão a datação dos restos encontrados; no entanto, tem sido difícil considerar o estado desses fósseis. Devido a esse contexto, não há acordo entre os cientistas quanto à idade biológica desse hominídeo: as estimativas variam de 2 a 3 milhões de anos.

A descoberta dessa espécie foi decisiva para entender a evolução do ser humano como espécie e implicou uma mudança de paradigma na concepção de humanidade no campo genético.

Raymond Dart, o descobridor original

Dart nasceu em Toowong, um subúrbio de Brisbane, na Austrália, em 4 de fevereiro de 1893. Ele era o quinto de nove filhos, filho de um comerciante e fazendeiro. Sua infância foi dividida entre sua propriedade agrícola em Laidley e sua barraca em Toowong.

Young Dart freqüentou a Toowong State School e, em seguida, obteve uma bolsa para estudar na Ipswich School de 1906 a 1909. Dart considerou se tornar um médico missionário na China e desejava estudar medicina na Universidade de Sydney; no entanto, seu pai o convenceu a estudar na Universidade de Queensland.

Na Universidade de Queensland, onde estudou Geologia e Zoologia, Dart recebeu uma bolsa de estudos. Ele então estudou Medicina na Universidade de Sydney em 1917, onde se formou dez anos depois.

Dardo e o período pós-guerra

Em 1918, Dart serviu na Primeira Guerra Mundial como capitão e médico do exército australiano na Inglaterra e na França. No final do conflito, Dart atuou como professor na University College London em 1920.

Isto foi seguido por uma bolsa da Fundação Rockefeller da Universidade de Washington, em St. Louis, Missouri. Pouco tempo depois, Dart retornou a Londres para trabalhar no University College e, em 1922, ele decidiu aproveitar a vaga como professor na Universidade de Witwatersrand, em Joanesburgo, na África do Sul.

O achado

Em 1924, numa época em que a Ásia era considerada o berço da humanidade, a descoberta do menino de Taung (recuperado na África perto do deserto de Kalahari) apoiou a previsão de Charles Darwin: nossos ancestrais seriam descobertos no antigo continente .

O crânio que Dart descobriu foi classificado como espécime de um novo gênero e espécie: o Australopithecus africanu s ou o “macaco da África do Sul”. Sua afirmação de uma criatura possuindo um cérebro do tamanho de um macaco e com dentadura e postura semelhantes às dos humanos foi recebida com ceticismo.

A razão dessa oposição inicial foi porque a teoria de Dart apóia o princípio da evolução do mosaico; isto é, o desenvolvimento de algumas características antes de outras. Sua tese também difere da de Elliot Smith, que afirmou que o processo de hominização começou com o aumento da capacidade craniana.

No entanto, Dart viveu para ver suas teorias corroboradas por descobertas adicionais de outros espécimes do Australopithecus em Makapansgat, na África do Sul, no final da década de 1940, bem como por descobertas posteriores de Louis Leakey, que estabeleceu a África como o berço da humanidade.

Descoberta

O Australopithecus africanus foi descoberto em escavações na África do Sul e dentro de 80 anos foram encontrados restos de mais de 200 indivíduos. Muitos desses fósseis foram encontrados acidentalmente em cavernas usadas para mineração; Essas cavernas foram formadas devido à atividade subterrânea da água.

A fossilização do Australopithecus africanus foi facilitada pela calcificação dos ossos que geravam o gotejamento constante da água nos restos dos hominídeos.

Ao longo de milênios, a atividade da água gerou uma grande quantidade de depósitos minerais e, quando a superfície foi erodida, os depósitos subjacentes foram expostos e depois escavados para fósseis.

A descoberta de Australopithecus africanus é atribuída a Raymond Dart, que em 1924 encontrou os primeiros restos dessa espécie. Seu agora famoso “garoto Taung” recebeu o nome do local de sua descoberta.

O filho de Taung é um espécime de aproximadamente dois ou três anos, dos quais apenas foram encontrados seu rosto, mandíbula, crânio e fragmentos cerebrais. Dart também trabalhou no sítio arqueológico de Makapansgat, onde encontrou mais restos de Australopithecus africanus.

Em Makapansgat, foi encontrada uma pequena pedra de jaspe pertencente a um Australopithecus africanus , considerada o primeiro elemento simbólico. É importante esclarecer que esta rocha é considerada a escultura mais antiga, embora não tenha sido esculpida com deliberação, pois não foi modificada.

Outras descobertas

Robert Broom, um paleontólogo sul-africano contemporâneo com Dart, trabalhou em cavernas de Sterkfontein. Lá, ele descobriu um crânio inteiro de Australopithecus africanus , pertencente a um espécime feminino. Esta cópia foi batizada como “Sra. Ples”. Mais fósseis das espécies também foram encontrados em Sterkfontein.

Broom também trabalhou nas escavações de Kromdraai e Swartkrans; no último, ele descobriu outro hominino: o Paranthropus robustus . Por sua parte, Charles Kimberlin Brain, paleontólogo e tafonomista sul-africano, conduziu inúmeras investigações em Sterkfontein.

Brain rejeitou a consideração de Dart do Austrolopithecus como “macacos assassinos”. Em vez disso, ele argumentou que os ossos encontrados ao lado dos restos dos hominídeos pertenciam a grandes presas de gatos ou foram levados às cavernas por roedores em busca de comida.

Teoria dos macacos assassinos

Esta é uma teoria de Dart que argumenta que os ossos longos dos animais, bem como os fragmentos de mandíbula encontrados ao lado dos restos dos fósseis de Austrolopithecus africanus , foram usados ​​como armas para lutar e matar uns aos outros.

Hoje, porém, sabe-se que esses hominídeos se caracterizavam por seu oportunismo, porque caçavam pequenas presas e viviam da colheita e da carniça.

Por que fósseis foram encontrados em cavernas?

É possível que muitos espécimes do Australopithecus africanus tenham morrido acidentalmente nas cavernas quando foram presos nelas. Restos como os das cavernas de Sterkfontein, preservados em boas condições, confirmam esta tese.

Em vez de ser levado para as cavernas como presa, acredita-se que o Australopithecus africanus tenha sido atraído pela água que vem deles; em Drimolen, um dos locais descobertos mais recentemente, foram encontrados restos de aproximadamente 80 espécimes. Gladysvale também é um dos locais onde restos desses hominídeos foram encontrados.

Evolução

O africanus Australopithecus tem sido tradicionalmente considerado como um ancestral imediato da linhagem Homo , especificamente Homo habilis . No entanto, alguns pesquisadores consideram o Australopithecus afarensis o ancestral comum do Africanus e da linhagem Homo . Esta última hipótese ganhou mais popularidade nos últimos anos.

Muitos dos fósseis encontrados na África do Sul entre 1930 e 1940 foram batizados com nomes diferentes, como: Australopithecus transavaalensis, Plesianthropus transvaalensis e Australopithecus prometheus .

Os fósseis descobertos em 2008 em Malapa, na África do Sul, foram anunciados como uma nova espécie: o Austrolipthecus sediba .

No entanto, muitos outros paleontólogos consideram esses fósseis como uma cronoespécie do Africanus . Ou seja, as diferenças anatômicas entre os novos fósseis e os anteriores foram geradas ao longo dos 500.000 anos em que essa espécie viveu.

Caracteristicas

O Australopithecus africanus tem todas as adaptações dos membros inferiores correspondentes a um bípede habitual.

Eles também mantinham características em seus membros pertencentes a um hominídeo escalado, com articulações dos ombros orientadas para cima, braços longos em comparação com as pernas e dedos longos e curvos. Em geral, suas mãos se pareciam mais com as de um humano do que com as de Australopithecus afarensis.

Estes últimos foram caracterizados pela condição primitiva de seus braços longos e dedos longos e curvos.

No entanto, suas mãos tinham uma semelhança com as dos humanos, especificamente por causa de seus polegares, o que lhes dava maior aderência e aderência. Isso foi alcançado graças aos músculos do polegar melhor desenvolvidos do que os de seus ancestrais.

Esses homininos são considerados bípedes usuais. No entanto, acredita-se que o Australopithecus africanus possa ter sido mais arbóreo que o afarensis .

Quanto ao dimorfismo sexual, Africanus não teve tantas diferenças quanto seus primos: os machos mediam uma média de 138 centímetros e pesavam cerca de 40 kg, enquanto as fêmeas mediam 115 cm e 29 kg.

Crânio

Embora seu cérebro fosse pequeno em comparação com espécies posteriores, o Australopithecus africanus não era apenas mais encefalizado que seus ancestrais (com capacidade craniana de 450 cc), mas também possuía um córtex cerebral maior nas regiões frontal e parietal.

Sua taxa de encefalização foi de 2,7. Essa proporção é um método usado para comparar o tamanho do cérebro entre diferentes espécies.

Uma proporção maior que 1 é equivalente a um cérebro de tamanho maior do que o esperado com base no tamanho do corpo; A taxa de encefalização de um ser humano moderno é de aproximadamente 7,6.

Área de perfuração

A Broca ‘s área é uma área lateral do córtex frontal que está relacionado com a produção e desenvolvimento da linguagem esquerda. Esta área é encontrada em todos os macacos e macacos do Velho Mundo; Ele também esteve presente no Australopithecus africanus . Neste último, o tamanho da crosta de Broca era maior.

Esses desenvolvimentos mencionados sustentam a idéia de que o Australopithecus africanus possuía maiores capacidades para processar idéias, além de melhores habilidades de comunicação.

Deve-se notar que há um debate sobre se o sulco semilunar – uma fissura nos dois lados do lobo occipital relacionada à visão – se assemelha à de um humano ou de um macaco.

O crânio externo reflete a expansão cerebral do Australopithecus africanus em sua forma redonda e testa larga. A face desta espécie tendia a exibir um alto grau de prognatismo e uma região centrofacial côncava. O rosto e os dentes desta espécie foram especialmente projetados para mastigar alimentos mais duros.

Habitat

Considera-se que o Austrolopithecus africanus se desenvolveu em espaços bastante abertos e em clima seco. Investigações mostraram que ele provavelmente habitava os mesmos espaços que o Austrolopithecus afarensis , desde que se tornou seu substituto por apresentar maiores habilidades de caça.

O espaço geográfico específico ocupado por esse hominídeo está localizado na África Oriental, cobrindo os atuais territórios da Tanzânia, Quênia e Etiópia.

A robustez facial e molar do Austrolopithecus africanus sugere que sua dieta se baseou mais em plantas do que em hominídeos anteriores. Suas adaptações à escalada, herdadas de seus ancestrais, permitiram que ele usasse as árvores como refúgio, além de dormir e se alimentar em paz.

Enquanto eles estavam no chão, acredita-se que essa espécie fosse um coletor, alimentando-se de plantas e pequenos animais, além de carniça.

Como mencionado anteriormente, é possível que o Australopithecus africanus tenha caído acidentalmente nas cavernas. No entanto, embora não haja evidências, alguns pesquisadores sugerem que eles usaram esses locais como refúgio.

Ferramentas

Nas cavernas de Sterkfontein e Makapansgat, foram encontradas ferramentas de pedra muito primitivas próximas aos restos do Australopithecus africanus . Embora não haja evidências de que eles tenham feito ferramentas, parece que eles usaram pedras para martelar e cortar.

Especula-se também que eles usassem tubérculos em sua dieta e que fossem extraídos com paus de maneira semelhante aos africanos de hoje, como as tribos do deserto de Kalahari.

Alimento

Na natureza, os coletores têm cérebros relativamente grandes. Alguns exemplos no mundo dos primatas são o sim-sim, que caça insetos com uma combinação de audição e extração; e macacos capuchinhos, que roubam animais jovens de buracos nas árvores e extraem insetos da casca das árvores.

Outros exemplos são os babuínos, que escavam a terra em busca de tubérculos . Também podem ser mencionados orangotangos e chimpanzés, que usam uma variedade de ferramentas para extrair formigas, mel e outros alimentos. Os chimpanzés também usam os galhos para caçar pequenos animais.

É possível que o bipedismo tenha sido uma resposta a um habitat cada vez mais austero em recursos, e a encefalização uma resposta à necessidade de localizar e aprender a processar novos alimentos.

Desde o Australopithecus africanus , os pesquisadores descobriram uma tendência a expandir as partes do cérebro envolvidas na associação e no pensamento complexo, além da força e destreza manual necessárias para manipular alimentos e objetos.

Referências

  1. “Australopithecus africanus” (2018) no Museu Natural Smithsonian de História Humana. Extraído em 28 de outubro de 2018 do Museu Natural Smithsonian de História da Humanidade: humanorigins.si.edu
  2. “Australopithecus africanus” (2018) em informações da arqueologia. Extraído em 28 de outubro de 2018 do Museu Natural Smithsonian de História Humana: archeologyinfo.com
  3. Moreno, J. “Australopithecus africanus” (2015) em Afán por Saber. Extraído em 28 de outubro de 2018 de Afán por Saber: afanporsaber.com
  4. Dorey, F. “Australopithecus africanus” (2015) no Museu Australiano. Extraído em 28 de outubro de 2018 do Museu Australiano: australianmuseum.net.au
  5. Scott, M. “Raymond Dart” (2017) em Ciência Estranha. Extraído em 28 de outubro de 2018 de Strange Science: strangescience.net
  6. Méndez, M. “Por que a inteligência tem muito pouco a ver com o tamanho do cérebro” (2015) no Gizmodo. Extraído em 28 de outubro de 2018 do Gizmodo: gizmodo.com
  7. Planck, M. “Australopithecus africanus: mãos fortes para um aperto preciso” (2015) em EureKalert! Extraído em 28 de outubro de 2018 de EureKalert!: Eurekalert.org

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