Era Cenozóica: Características, Períodos, Geologia, Flora

A Era Cenozóica, conhecida como Terciária até algumas décadas atrás, é a última era em que a história da Terra foi dividida desde o seu surgimento. Começou há cerca de 65 milhões de anos e continua até hoje. O nome vem do grego e significa nova vida ou animal.

Esse estágio, que faz parte do éon fanerozóico, começou como uma catástrofe planetária que causou a extinção de até 75% das espécies animais da época, incluindo os dinossauros. A teoria mais difundida é que a causa foi a queda de um grande meteorito.

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Fonte: Por Heinrich Harder (1858-1935) [Domínio público], via Wikimedia Commons

Após o inverno causado por esse meteorito, os demais animais ocuparam o local deixado pelos anteriores. Este evento beneficiou mamíferos , que se tornaram o planeta dominante.

Foi também nesta época que os continentes adquiriram a forma que possuem hoje. Os oceanos se expandiram e novas montanhas apareceram.

Porém, da perspectiva humana, o evento mais importante ocorrido foi o aparecimento dos primeiros hominídeos, que evoluíram para o Homo sapiens , o atual ser humano.

Caracteristicas

O primeiro a usar o termo cenozóico foi John Phillips, um geólogo britânico. A palavra, que significa “nova vida” em grego, substituiu a denominação anterior Era Terciária para descrever a última parte da história do planeta.

A Era Cenozóica começou aproximadamente 65 milhões de anos atrás e continua no presente. Nele, a superfície da Terra acaba de ser encomendada como é hoje. Da mesma forma, foi quando o ser humano apareceu no planeta junto com a maioria dos animais atuais.

Na época anterior, o período cretáceo terminou com um grande evento de extinção. Dinossauros que não eram pássaros e muitas outras espécies desapareceram da face da Terra.

Era das mudanças

Os cientistas consideram a mudança entre o Cretáceo e o Cenozóico como um momento de mudança global. Tudo começou com o evento que causou a extinção acima mencionada. Embora a causa não seja conhecida com certeza, a hipótese que tem mais seguidores é o impacto de um meteorito contra a Terra.

Esse fato fez com que o Cenozóico fosse totalmente diferente dos períodos anteriores, sem uma linha evolutiva contínua. Em vez disso, há um grande salto entre uma época e outra que afeta a vida selvagem, a flora e até o clima.

Por sua vez, os continentes que se separaram da Pangea original continuaram a se dispersar. Algumas massas de terra colidiram, formando, por exemplo, os Alpes.

Tempo

Esta era é caracterizada por um período de resfriamento lento, ao longo dos milênios. No começo, as partículas lançadas ao ar pelo meteorito que causou a grande extensão bloquearam totalmente a radiação solar. Isso causou anos de inverno, sem que o calor chegasse em condições à superfície.

Mais tarde, devido a eventos geológicos que levaram ao surgimento da corrente circumpolar na Antártica, fez com que o oceano esfriasse drasticamente.

Essa queda de temperatura teve uma pequena quebra durante o Mioceno. No entanto, a união da América do Sul com a América do Norte levou a região do Ártico a ser resfriada por seu efeito nas correntes marítimas. Então o último máximo glacial ocorreu.

Neogenic

O resfriamento continuou durante o Neogen, o segundo subestágio em que a Era Cenozóica está dividida. Foi especialmente importante no Hemisfério Norte, que viu sua vegetação mudar para se adaptar ao clima.

Por todo o Neogen, os habitantes do planeta tiveram que evoluir para sobreviver às baixas temperaturas. Os grandes animais peludos apareceram, como o mamute ou o rinoceronte lanoso.

Nesta fase, a orografia terrestre também sofreu várias mudanças. O choque de placas continentais fez surgir grandes cadeias de montanhas. Assim, Espanha e França aderiram, formando os Pirinéus durante o processo. A Itália se juntou ao resto do continente, enquanto a Índia continuou a flutuar para a Ásia.

Já no estágio quaternário e cenozóico de hoje, o gelo permaneceu nos poloneses, embora o tempo, aos poucos, tenha esquentado. Isso derreteu parte do gelo existente anteriormente, criando uma conexão entre a América do Norte e a América do Sul.

A idade dos mamíferos

Um dos apelidos pelos quais o Cenozóico é conhecido é o da Era dos Mamíferos. Durante o estágio anterior, havia apenas algumas espécies. A extinção causada pelo meteorito e outras circunstâncias fizeram com que o número de mamíferos aumentasse bastante.

Peixes e pássaros também evoluíram nesta época. De fato, todas as espécies que existem hoje apareceram nele, sem contar principalmente alguns descendentes dos dinossauros antigos.

Quanto à flora, a formação de plantas mais difundida durante grande parte do Cenozóico foi o mato.

Tectônica

Como explicado anteriormente, foi durante a era cenozóica que os continentes alcançaram as posições e formas atuais.

A Índia, que flutuava em alta velocidade, acabou colidindo com a Ásia. A brutalidade do acidente levou ao aparecimento das montanhas mais altas da Terra, no Himalaia.

A Antártica voltou-se para o pólo sul, enquanto a América do Sul se juntou lentamente à América do Norte. Essa suavidade impediu a criação de montanhas e, em vez disso, o aparecimento do istmo do Panamá.

O Oceano Atlântico expandiu seu tamanho, enquanto a Europa e a América continuavam se separando. Finalmente, a Arábia colidiu com a Eurásia, também sem problemas.

Períodos (subdivisões)

A Era Cenozóica é geralmente dividida em três períodos diferentes: o Paleogene, o Neogene e o Quaternário. Anteriormente, era chamado Período Terciário, como parte da nomenclatura científica já abandonada de dividir a história do planeta Terra em quatro períodos.

Período Paleogênico

Começou há 65 milhões de anos e durou até 23 milhões de anos atrás. Por sua vez, é dividido nas épocas do Paleoceno, Eoceno e Oligoceno.

Durante os 42 milhões de anos do Paleogene, ele destacou a grande evolução sofrida pelos mamíferos de espécies anteriores pequenas e sem importância. Parte das mudanças afetou o tamanho das espécies, que cresceram consideravelmente.

Os especialistas consideram esse período como um período de transição na história terrestre. O planeta esfriou muito, especialmente nas regiões polares. Apareceram grandes cadeias de montanhas, como as Montanhas Rochosas na América do Norte ou nos Alpes, os Pirineus ou as Montanhas Cantábricas na Europa.

Alguns animais que emergiram e diversificaram no Paleogene eram equídeos, ancestrais dos cavalos atuais. Também destaca a existência de macacos. Enquanto isso, no oceano, espécies como angiospermas ou táxons, ainda existentes, eram mantidas.

Neogenic

A segunda subdivisão do Cenozóico foi o Neogen. Os pesquisadores distinguem nesse período duas etapas: o Mioceno, que começou há 23 milhões de anos atrás, e o Plioceno, que fez isso há 5 milhões de anos.

Aves e mamíferos continuaram seu desenvolvimento, aproximando-se das espécies que existem hoje. Outros animais, por outro lado, permaneceram bastante estáveis.

Houve menos movimentos da placa do que no período anterior, embora isso não signifique que eles tenham cessado completamente. O tempo continuou a esfriar, um processo que culminaria mais tarde com as glaciações.

Como ponto importante, os primeiros hominídeos ancestrais do ser humano apareceram no Neogene.

Período Quaternário

É o período em que a Terra está atualmente. Tudo começou há 2,59 milhões de anos e o elemento mais proeminente foi o aparecimento do Homo sapiens no planeta.

Algumas espécies grandes foram extintas, tanto no reino animal quanto no vegetal . Definitivamente, mamíferos e pássaros se tornaram os animais dominantes na Terra.

A flora e a fauna eram quase as mesmas de hoje e houve grandes movimentos migratórios de muitas espécies, incluindo a humana.

Geologia

Durante o Cenozóico, houve muitas mudanças na crosta terrestre que eventualmente dariam ao planeta a geografia que ele apresenta hoje.

Entre os eventos mais importantes estão a expansão do Oceano Atlântico e a grande colisão da Índia com a Ásia, que acabaria por levar ao Himalaia.

Da mesma forma, a placa tectônica africana continuou seu avanço em direção à Europa até formar os Alpes. A mesma causa, o choque de placas, fez surgir as Montanhas Rochosas da América do Norte.

Rochas Cenozóicas

Rochas cenozóicas se desenvolveram extensivamente em todos os continentes. Eles eram especialmente numerosos nas planícies localizadas nas terras mais baixas, como o Golfo.

Esses tipos de rochas não atingiram a consolidação das mais antigas, embora a alta pressão causada pelo enterro profundo e pelas altas temperaturas possa tê-las endurecido. Esse fenômeno é chamado de metamorfismo.

Durante o Cenozóico, aparece na predominância de rochas sedimentares. Nesse tipo de pedra, acabou formando mais da metade das reservas de petróleo do planeta.

Por outro lado, rochas ígneas são representadas por basaltos de inundação. Também pelos vulcões localizados no Círculo de Fogo (Oceano Pacífico) e nas ilhas oceânicas, como o Havaí.

Deglaciação no continente

No Cenozóico, houve um fenômeno que mudou a orientação dos pólos. Por um lado, a Antártica permaneceu centrada no Polo Sul, mas as massas continentais do norte estavam convergindo para o mesmo ponto cardeal.

O continente antártico vem sofrendo uma deglaciação iniciada há cerca de 35 milhões de anos atrás, enquanto o mesmo fenômeno começou no hemisfério norte há apenas 3 milhões.

Os restos desse processo podem ser observados nas geleiras da morena, por exemplo. Também no fundo do oceano há vestígios desse aquecimento.

Flora

A principal característica da flora durante a Era Cenozóica foi o desenvolvimento de frondosas e plantas fanerógamas. Além disso, houve o surgimento de uma grande variedade de espécies vegetais com características que permitiram uma rápida adaptação ao meio ambiente.

Os hominídeos aproveitaram a existência de árvores frutíferas, palmeiras e legumes, o que lhes ofereceu alimentos fáceis de obter.

Maior diversidade

Como na vida selvagem, o cenozóico foi uma grande mudança nas variedades de flora em relação ao mesozóico anterior. Muitas das plantas eram angiospermas, com flores, o que permitia uma expansão muito maior.

Um aspecto que marcou a flora daquele período foi o clima. Isso começou a se diferenciar por áreas do planeta, causando o mesmo com árvores e plantas. Assim, nasceram as variedades locais de cada espécie.

Alguns se adaptaram a áreas mais frias, enquanto os sempre-verdes eram mais comuns nos trópicos e nas áreas próximas.

Vida selvagem

Como explicado anteriormente, as mudanças na fauna durante o Cenozóico foram muitas e muito importantes. A Era começou com a extinção em massa causada por um meteorito. Não apenas os dinossauros desapareceram do planeta, mas também muitas outras variedades de animais.

Grande parte dessa extinção foi causada pelos efeitos da queda na atmosfera. A poeira que subia ao ar impedia que a luz do sol chegasse ao solo, matando muitas plantas primeiro. O resultado foi que toda a cadeia alimentar ficou desequilibrada e quase 75% da vida desapareceu da Terra.

Quando os cenozóicos chegaram, e com os grandes governantes desapareceram, houve uma grande diversificação das formas de vida. Foram os mamíferos que evoluíram com mais eficiência até dominarem o planeta.

Por seu lado, a expansão dos oceanos também teve efeito na fauna marinha. Neste caso, baleias, tubarões e outras espécies aquáticas proliferaram.

Mamíferos

Os números são suficientes para perceber como os mamíferos substituíram o grande saurus como o animal mais importante. No início do Cenozóico, havia apenas 10 famílias de mamíferos. Em apenas 10 milhões de anos, pouco em escala evolutiva, eles se tornaram 80.

Em relação aos mamíferos modernos, muitos deles apareceram no Oligoceno, entre 35 e 24 milhões de anos atrás. A maior diversidade ocorreu entre 24 e 5 milhões de anos atrás, no Mioceno.

O ser humano

O animal que foi chamado para se tornar o verdadeiro dominador da Terra também apareceu nesta Era. É o gênero Homo, que evoluiu para o Homo sapiens, o ser humano moderno.

Os primeiros hominídeos datam do Plioceno. Não foi uma evolução linear, mas espécies diferentes apareceram. Alguns tinham relações filogenéticas (descendentes), mas também existiam relações independentes.

O Australopithecus , o Homo habilis ou Homo erectus são alguns desses ancestrais humanos. No começo, eles eram quadrúpedes, mas com o tempo se tornaram bípedes. Eles também perderam o cabelo e começaram a fazer ferramentas.

Um dos momentos mais importantes dessa evolução, segundo especialistas, foi a introdução de maiores quantidades de carne na dieta. O aumento do consumo de proteínas e nutrientes de alta qualidade fez com que a capacidade do cérebro crescesse, tornando os hominídeos mais inteligentes.

H. sapiens apareceu cerca de 50.000 anos atrás, embora ele ainda tivesse que gastar muito mais tempo para aprender a se comunicar e desenvolver comunidades culturais e de convivência.

Referências

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